维珍轨道最后预演:为首次万米高空试射火箭做准备

4月14日消息,据外媒报道,美国当地时间周日,小型卫星发射服务商维珍轨道公司(Virgin Orbit)进行了一项复杂的发射预演,展示了其向太空发射火箭的独特方式。这次成功的演示可能会为该公司今年某个时候进行的首次万米高空试射铺平道路。

与大多数火箭公司不同,维珍轨道公司计划从空中发射运载火箭,而不是从地面垂直发射。该公司开发出了名为LauncherOne的小型火箭,旨在从该公司绰号为“宇宙女孩”的巨型747飞机的机翼下发射。这架飞机将飞行到10668米的高度,LauncherOne将在那里从机翼下释放并点燃主发动机,然后继续爬升前往太空。

维珍轨道公司在首次发射前始终在进行一项严格的测试计划,这一过程包括在地面测试LauncherOne的发动机,利用“宇宙女孩”进行定期飞行等。该公司还一直在用火箭和飞机进行增量演示任务。首先,维珍轨道公司让“宇宙女孩”搭载着装满水的假火箭飞行,以模拟LauncherOne在装满推进剂时的重量。今年7月,该公司实际上将LauncherOne从“宇宙女孩”上释放出去,看看火箭是否像预期的那样坠落。

在上周日的飞行中,维珍轨道公司在没有实际起飞的情况下,预演了发射LauncherOne过程的每个部分。该公司给LauncherOne装满了液氮,液氮的温度与火箭开始飞行时将携带的极冷液氧推进剂相似。“宇宙女孩”随后从维珍轨道公司位于加州莫哈韦的设施起飞,并进行了发射的常规飞行计划。

飞机飞到了海洋上空,那里是LauncherOne将在第一次测试中坠落的确切位置。就在LauncherOne从机翼释放之前,飞机甚至做了同样的上拉动作,这是为了将飞行器定位在合适的角度进入轨道。在这次彩排中,冰冷的火箭仍然依附在飞机上,飞机随后返回莫哈韦。

维珍轨道公司声称,演示进行得很顺利,并表示不久将提供有关首次测试发射计划的更多细节。这次试射的时间仍不确定。该公司已经完全重组了其业务运营,以应对新型冠状病毒疫情。在博客文章中,维珍轨道证实高达90%的员工都呆在家里,该公司已经对设施进行了某些重大改变。

博客文章中写道:“我们重新配置了我们的任务控制中心,并在车间和测试现场为我们的技术人员重新制定了流程,以满足保持安全社会距离的要求。我们已经习惯了在许多操作中使用个人防护设备,但现在我们正在提高我们的标准,以符合疾控中心和其他领先医疗专家的最新指导方针。当然,我们正在定期花额外的时间对我们制造设施的每个角落进行消毒,不断地教育我们的员工等。”

由于所有这些变化,该公司表示,在首次试射之前,仍需要进行更多的彩排,以便员工可以在所有新型冠状病毒预防措施到位的情况下进行运营。但维珍轨道公司称,其首次试射“已经近在眼前”。

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